Como Afecta al Cerebro los Ingresos Económicos

Crecer rico o pobre no necesariamente afecta la salud cerebral de las personas de mediana edad. Pero parece que algo sobre sus vidas en la adultez sí lo hizo.

A menudo atribuimos los problemas financieros a malas decisiones de vida: ¿por qué esa persona no se quedó en la universidad? ¿Por qué no eligieron una carrera más lucrativa? ¿Por qué tenían tantos niños? Pero varios estudios recientes sugieren que tener menos dinero en realidad puede afectar el pensamiento y la memoria para peor. En el más reciente de estos artículos, los científicos encontraron un vínculo entre ser inferior en la escala socioeconómica y los cambios en el cerebro.

Para este estudio, publicado esta semana en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias, los investigadores del Centro para la Longevidad Vital de la Universidad de Texas en Dallas escanearon los cerebros de 304 personas de entre 20 y 89 años. Los investigadores buscaban dos cosas: primero, cuánta materia gris tenían los sujetos en sus cerebros; segundo, cómo se organizaron sus redes cerebrales. En el cerebro, las áreas que tienen funciones relacionadas a menudo muestran una actividad similar: las áreas que controlan el habla, por ejemplo, tienden a interactuar más entre sí y menos con las áreas involucradas en diferentes funciones corporales. En general, se considera que es bueno que las redes cerebrales estén “segregadas” de esta manera.

Luego, los investigadores correlacionaron esas imágenes cerebrales con la educación de los sujetos y las historias de empleo, en conjunto, su estado socioeconómico general. Resultó que, entre las personas de mediana edad (entre 35 y 64 años), los participantes de mayor estatus tenían más materia gris y más de esta “segregación” beneficiosa en sus redes cerebrales. Ambas medidas se correlacionan con una mejor memoria y se consideran protectoras contra la demencia y otros signos de envejecimiento cerebral.

Esta relación se mantuvo incluso después de que los autores controlaron cosas como la salud mental y física, la capacidad cognitiva e incluso su estatus socioeconómico en la infancia, en lugar de la edad adulta. Es decir, crecer rico o pobre no necesariamente afecta la salud cerebral de las personas de mediana edad. Pero parece que algo sobre sus vidas en la adultez sí lo hizo.

¿Qué podrían ser esas cosas? Las personas que tenían trabajos peor remunerados podrían haber tenido un peor acceso a servicios de salud y alimentos saludables. Podrían vivir en vecindarios más contaminados o tener vidas que son menos estimulantes intelectualmente. El estrés de estar bajo en el tótem socioeconómico aumenta los niveles de carga alostática, una medida de las hormonas del estrés que causa desgaste en el cuerpo, incluido el cerebro.

“Estamos comenzando a aprender más sobre el impacto del estrés y el aprendizaje continuo en el cerebro”, dice Gagan Wig, un neurocientífico de UTD y el investigador principal del estudio. “Es consistente con la idea de que las experiencias de por vida pueden influir en la salud del cerebro”.

Estudios anteriores también han sugerido que tener un bajo nivel socioeconómico puede afectar la forma en que pensamos. Un artículo en Science en 2013 encontró que “la función cognitiva de una persona se ve disminuida por el esfuerzo constante y absorbente de lidiar con los efectos inmediatos de tener poco dinero, como pelear para pagar cuentas y reducir costos”. El costo cognitivo de la pobreza , descubrió ese estudio, fue prácticamente como perder toda una noche de sueño. Otro estudio del año pasado descubrió que las personas que habían vivido en la pobreza tuvieron un desempeño peor que aquellos que nunca habían sido pobres en las pruebas de memoria verbal, velocidad de procesamiento y funcionamiento ejecutivo.

“Creo que este [documento PNAS] se basa en el trabajo anterior sobre la función cognitiva y la pobreza”, dice Jiaying Zhao, un psicólogo de la Universidad de British Columbia y coautor del estudio de 2013. “Esto muestra cómo la pobreza crónica puede influir en la anatomía del cerebro. Este documento proporciona la evidencia neuronal “.

En el estudio PNAS, la relación entre el nivel socioeconómico y las medidas cerebrales no se mantuvo para los adultos más jóvenes (los de 20 a 34 años) o los adultos muy mayores (mayores de 64) en la muestra. Podría ser que solo las personas más sanas de los grupos de bajo nivel socioeconómico sobrevivieron hasta la vejez, o que cuando las personas alcanzan los 70 y 80 años, los determinantes sociales y económicos son menos importantes para la salud cerebral que el proceso de envejecimiento biológico . Además, este estudio incluyó a muy pocas personas por debajo de la línea de pobreza, que es la condición que estudiaban los artículos anteriores.

Aun así, en conjunto, esta línea de investigación sugiere que ser pobre (o al menos no rico) podría ser, al menos en parte, un ciclo que se autoperpetúa. Las personas menos ricas luchan para cubrir sus gastos. Se estresan, recuerdan cosas peores, y se desempeñan peor en las mismas tareas cognitivas que tienden a aumentar la riqueza en la economía de la información actual.

O, como lo expresó Zhao en 2013, “los puntos de vista previos sobre la pobreza han culpado a la pobreza de deficiencias personales o un entorno que no conduce al éxito … Estamos argumentando que la falta de recursos financieros en sí misma puede conducir a una función cognitiva deteriorada . La misma condición de no tener suficiente puede ser una causa de pobreza “.

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